L’Orient Express

Histoire de l’Orient Express

Georges Nagelmackers, l’inventeur de l’Orient Express, envisageait « un train qui traverserait un continent, fonctionnant sur un ruban métallique continu de plus de 1 500 miles », selon un historien.  Pour la majorité des gens, l’Orient Express est plus une idée qu’un objet physique. Hercule Poirot y a résolu sa plus célèbre affaire, la femme d’Alfred Hitchcock y a disparu et James Bond l’a emprunté d’Istanbul à Londres.

Mais à quoi ressemblait le véritable Orient Express, comment a-t-il acquis son aura de mystère et d’intrigue, et quelle a été la fin du célèbre train ?

Une vision continentale

E. H. Cookridge déclare dans Orient Express : The Life and Times of the World’s Most Famous Railway qu’en 1865, Georges Nagelmackers, le fils d’un célèbre banquier belge, avait initialement imaginé « un train qui couvrirait un continent, fonctionnant sur un ruban de métal continu de plus de 1 500 miles de long ». Au cours d’un voyage aux États-Unis, Nagelmackers a observé les nombreux progrès réalisés dans le domaine du transport ferroviaire, notamment les révolutionnaires et opulentes « voitures-lits » de George Pullman, et il est rentré en Allemagne déterminé à concrétiser sa vision.

La Compagnie Internationale des Wagons-Lits de Nagelmackers établit une ligne de Paris à Constantinople (alors appelée Istanbul) en 1883, après un certain nombre de faux départs, de difficultés financières et de difficultés à négocier avec les différentes compagnies ferroviaires nationales. Les journaux l’ont surnommé l' »Orient Express », bien que la distance la plus éloignée que ce train ait jamais parcourue vers l' »Orient » soit Istanbul, et les Nagelmacker ont savouré ce surnom.

Le 4 octobre, l’Orient Express embarquait pour son voyage inaugural, avec de nombreux journalistes présents pour s’émerveiller de l’opulence et de l’élégance du train. (Nagelmackers, un homme de spectacle avisé, a même fait en sorte que des voitures Pullman en mauvais état soient placées à côté de l’Express au départ de la gare de Strasbourg à Paris). À bord du train, les passagers satisfaits ont l’impression d’être entrés dans l’un des plus grands hôtels d’Europe ; ils admirent les magnifiques boiseries en chêne, les fauteuils inclinables en cuir de luxe, les draps en soie et les couvertures en laine pour les lits. Le voyage de Paris à Istanbul durait environ 80 heures.

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Le crime de l’Orient Express (2017)

L’empereur des trains

Certains rois qui montaient à bord du train avaient un comportement tristement bizarre. Craignant d’être assassiné, Ferdinand de Bulgarie s’est enfermé dans la salle de bain. Le roi Léopold II de Belgique a pris le train pour Istanbul après avoir élaboré des plans complexes pour infiltrer le harem d’un Turc. Le roi de Bulgarie, ingénieur amateur, insiste pour traverser son royaume en train, ce qu’il fait à des vitesses dangereuses. Le tsar Nicolas II a demandé que des automobiles spéciales soient construites pour son voyage en France. Des décennies plus tard, le président français Paul Deschanel est tombé de l’une de ces voitures en pleine nuit, provoquant de telles moqueries qu’il a fini par démissionner.

À son apogée, le train était surnommé à juste titre le « Spies’ Express ». Cookridge affirme que les agents secrets qui parcouraient les continents adoraient le train car il « facilitait grandement leurs tâches et rendait leurs voyages beaucoup plus confortables ». Robert Baden-Powell, un Anglais qui se faisait passer pour un lépidoptériste collectant des spécimens dans les Balkans, était l’un des plus remarquables de ces espions. Ses dessins élaborés des formes et des teintes des ailes de papillons étaient en fait des représentations codées des défenses qu’il observait le long de la côte dalmate, qui ont été d’une grande utilité pour les marines britannique et italienne pendant la Première Guerre mondiale.

Bien que les deux guerres mondiales aient fortement limité l’exploitation de l’Orient Express, une seule voiture a joué un rôle symbolique fascinant dans les deux conflits. Le 11 novembre 1918, des officiers allemands ont signé un document de reddition dans une voiture Wagons-Lits utilisée comme salle de conférence mobile par un commandant allié. Les Français ont fièrement exposé la voiture à Paris jusqu’en juin 1940, lorsque Hitler a ordonné qu’elle soit transportée à l’endroit exact où les Allemands avaient été contraints de se rendre 22 ans plus tôt ; là, il a dicté les termes de la capitulation française. Lorsque la défaite d’Hitler est devenue probable quatre ans plus tard, il a ordonné que la voiture soit détruite afin qu’elle ne devienne pas une fois de plus un trophée des Alliés.

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Un grand original

Que reste-t-il de l’Orient Express ? Par la suite, la lignée du train s’est quelque peu alambiquée, car la ligne originale de Nagelmackers a donné naissance à des lignes comparables qui suivaient des itinéraires quelque peu différents, et d’autres opérateurs ont commencé à utiliser le terme « Orient Express » à des fins publicitaires. Au fil des ans, le Direct Orient Express, le Simplon Orient Express (le train de Poirot), le Nostalgic Orient Express et bien d’autres ont existé. Un journaliste désabusé a qualifié un descendant de l’Orient Express original de « tenement itinérant » en raison de sa misère, de sa surpopulation et de son faible coût. L’Orient Express moderne de Venise-Simplon s’efforce d’atteindre l’opulence de l’original et, pour un prix correct, il est encore possible de faire un tour dans les wagons restaurés de la Compagnie Internationale des Wagons-Lits.

Les tentatives pour maintenir l’attrait de l’Orient Express ont toutefois dégénéré en autoparodie ; les responsables marketing du train ont encouragé les passagers à s’habiller en vêtements des années 1920 et ont même organisé un jeu de meurtre mystérieux pendant un voyage. Dans un article paru en 1976 dans le Los Angeles Times, un écrivain rencontre une contessa fatiguée et irritable qui déclare : « S’il doit y avoir des meurtres dans ce train, ce sera le Turc qui me réveillera à 5 heures du matin ».

Les versions modernes de l’Orient Express sont bien loin de l’original dépeint par Cookridge : « Les rois et les escrocs, les millionnaires et les réfugiés, les chasseurs de gros gibier et les contrebandiers, les prima donnas et les courtisanes voyageaient à bord ; les magnats et les financiers concluaient leurs affaires autour de ses somptueuses tables à manger ; les diplomates, les espions et les révolutionnaires se déplaçaient secrètement vers leurs moments d’histoire ». L’Orient Express ne présente plus ces intrigues et cette excitation. Cependant, dans un monde de plus en plus interconnecté et où les voyages de luxe sont légion, la vision de Nagelmackers perdure en grande partie.

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L’Orient Express est devenu le train de prédilection des Européens aisés et bien nés, servant de symbole roulant des inégalités économiques de l’époque. Cookridge ajoute : « Les paysans d’une demi-douzaine de pays arrêtaient leurs travaux des champs pour admirer les voitures rutilantes et les visages arrogants derrière les fenêtres ». Il est devenu connu comme « le roi des trains et le train du roi ».

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